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viernes, junio 8

350 años de la Royal Society II

(Sigo)

El método más habitual de comunicarse la información era a través de las marginalia, anotaciones escritas en sus libros. Robert Boyle, famoso por ser el descubridor de la ley que lleva su apellido y por dar su nombre al Colegio Invisible, recibió una carta del médico Richard Lower donde éste se preguntaba por las consecuencias de una transfusión de sangre de un animal a otro: "¿Pierde un perro sus peculiaridades y adopta las del donante tras una transfusión?, ¿la sangre de un perro grande hace crecer a uno pequeño?, ¿se puede substituir la sangre de una rana por la de un perro?, ¿cambiaría esa transfusión una especie en otra?".

Las respuestas fueron no, no, no y no. Pero lejos de desanimarse, el doctor empezó a experimentar con seres humanos pagando 20 chelines a un descerebrado para que se dejara transfundir sangre de cordero. Tenía la esperanza de curarle la debilidad mental, pero el paciente siguió tan tarado como antes. La ciencia, constataron Lower y Boyle, es una cadena de ensayos y errores.

Otro manuscrito de Benjamín Franklin de 1752 disipaba el mito de que el rayo era una fuerza sobrenatural. Cuenta el sabio que un día salió al campo en plena tormenta con una cometa amarrada a un cable. Milagrosamente sobrevivió al calambrazo e inventó el pararrayos. Por su parte, Christofer Merret, otro de los socios fundadores de la RS, descubrió el champán cuando, al experimentar con la fermentación del mosto, reparó en la agradable efervescencia del brebaje.

No tan espumosos, aunque no menos relevantes, fueron otros descubrimientos de los miembros del grupo. A su regreso a Inglaterra a bordo del HMS Resolution, el capitán James Cook escribió una carta a sus padres en la que daba cuenta de cómo había librado a su tripulación de enfermar de escorbuto incluyendo en la dieta limones, verduras y col.

Otro benefactor de la salud humana fue Edward Jenner, un hombre perspicaz que asoció las vacas con la curación de la viruela. La viruela era una plaga bíblica, hasta que el 14 de mayo de 1796 Jenner extrajo pus de una pústula de la mano de Sarah Nelmes, una ordeñadora que había contraído la viruela de su vaca lechera. Mediante dos incisiones superficiales se lo inoculó a James Phipps, un niño saludable de ocho años y, dos meses después, le inoculó el virus de la viruela convencional, sin que la enfermedad llegara a desarrollarse. Jenner acabó con una de las mayores calamidades de su tiempo aplicando el lema del famoso médico William Harvey: "No pienses. Ensaya y prueba".

Charles Babbage, profesor de matemáticas en Cambridge, tenía la misma manía de probar. Después de diseñar una máquina de cálculo basada en diferencias finitas, quería construir una máquina analítica; es decir, un ordenador capaz de hacer complicados cálculos. Nunca llegó a terminarlo porque algo fue mal: la fricción de los engranajes producía vibraciones.

Babbage achacó el fiasco a la falta de dinero y escribió: "El consejo de la Royal es un grupo de hombres que se eligen entre sí para cenar juntos a cuenta de la institución, para complacerse unos a otros con buenos vinos y para concederse mutuamente medallas". En 1991 el Museo de Ciencias de Londres construyó una máquina a partir de los dibujos de Babbage utilizando sólamente técnicas disponibles en la época del inventor. Funcionó como un reloj.

El proyecto de Babbage es uno más de los 250.000 manuscritos científicos que esta institución ha producido en sus 350 años de historia. En ese tiempo, 8.200 científicos han formado parte de la misma, y en la actualidad tiene 1.400 miembros, de los que 74 son premios Nobel. Esos documentos están colgados en una biblioteca online llamada Trailblazing (pionero), un nombre inspirado en el homenaje que Newton hizo a sus predecesores en una carta que escribió a su rival Robert Hooke: "Si he podido ver un poco más allá es porque soy un enano subido a los hombros de los gigantes".

(Mañana termino)

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